Donkey Kong  является одной из самых ранних игр жанра платформер, иногда говорят что и самой первой игрой этого жанра, хотя ей предшествовала игра Space Panic. Критики подчеркнули высокий уровень сложности игры по сравнению с другими классическими аркадами.

Для победы в игре требуется терпение и выдержка. Очки начисляются за прохождение экранов, перепрыгивание через препятствия, уничтожение различных объектов с помощью молотка, сбор предметов (головные уборы, зонты, кошельки). Игрок, как правило, получает три жизни, а за первые 10.000 тысяч начисляется бонус.